乳酸菌と腸内環境

乳酸菌のはたらきといえば、腸内環境を改善するということを多くの人がとっさに連想するでしょう。あるいは、腸を元気にするといったら、乳酸菌を連想するという逆からのアプローチも多いかと思います。
実際、乳酸菌ほど腸内環境を改善してくれる成分もないくらいですが、ここでは乳酸菌と腸内環境がどのように関わっているのか、この両者の関わりを説明します。

 

腸内環境で乳酸菌はどう働いているのか

腸内環境の悪玉菌、善玉菌

人間の進化の歴史の中で、人間の体の中の善玉菌は、かなりの部分が排除されてきました。動物のように大自然の中で生活するのでなければ、そんなにたくさんの善玉菌も必要ないからです。

しかし、そんな中で腸内環境の善玉菌、つまり乳酸菌だけはずっと残ってきました。これは人体に宿っている善玉菌の中でも、乳酸菌は特に重要な役割を持っているということを示しています。そんな乳酸菌が腸内環境でどのように働いているのかというと、まずはホメオスタシスという体内の動きを一定にする働きを担っています。ここではそのホメオスタシスについて詳しく説明します。

 

なぜ人体にホメオスタシスが必要なのか

ホメオスタシスは日本語で「恒常性」といいます。その文字通り、体を常に一定の状態に保つという働きですが、これはたとえば腸内環境だと何をどのように一定にしているのでしょうか。
まずは、例として挙げられるのは「便の水分」です。私たちの便の不調といったら、下痢か便秘でしょう。これは両者とも単純にいうと「水分」によって決まっています。水分が多ければ下痢になり、少なければ便秘になるということです。
恒常性、つまりホメオスタシスは、腸内環境について言えば「便の水分を一定に保つ」などの役割を発揮しています。これがあるからこそ、私たちは通常は毎日健康な便をできるのです。逆に便秘ぎみの人、下痢気味の人というのは、このホメオスタシスが崩れているわけですね。

 

その他の腸内環境での役割

乳酸菌はホメオスタシスの機能を助けるだけではなく、他にも消化や吸収を活発にしたり、ありとあらゆる栄養素の働きをフォローしたりする役割を担っています。基本的に腸というのは栄養素の消化や吸収のメインとなる場所ですから、そこを活性化する善玉菌がすべてに有効であるというのは言うまでもないことでしょう。

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